La Dra. Ann McKee, neuropatóloga, ha examinado el cerebro de 202 jugadores de fútbol fallecidos. Una amplia encuesta de sus hallazgos fue publicada por The Journal of the American Medical Association (El Diario de la Asociación Médica Americana.)

De los 202 jugadores, 111 de ellos jugaron en la NFL – y se encontró que 110 de ellos tenían encefalopatía traumática crónica, o C.T.E., la enfermedad degenerativa que se cree que es causada por golpes repetidos en la cabeza.

C.T.E. Causa una gran variedad de síntomas, incluyendo pérdida de memoria, confusión, depresión y demencia. Los problemas pueden surgir años después de los golpes en la cabeza se hayan detenido.

Clasificación de los jugadores

Los cerebros examinados son de jugadores que murieron tan jóvenes como de 23 años y tan viejo como 89 años. Y son de todas las posiciones en el campo – quarterbacks, running backs y linebackers, e incluso un place-kickers y un punter

  • Linemen (línea ofensiva) 44
  • Running backs (corredores) 20
  • Defensive backs (Back defensive) 17
  • Linebackers (apoyador defensivo) 13
  • Quarterbacks (Mariscal de campo) 7
  • Wide Receivers (Receptor Abierto) 5
  • Tight ends (Ala cerrada) 2
  • Place-kickers (pateador) 1
  • Punters (pateador de despeje) 1

Son de jugadores que nunca han oído hablar y jugadores, como Ken Stabler, que están consagrados en el Salón de la Fama. Algunos de los cerebros no pueden ser identificados públicamente, por los deseos de las familias.

La imagen de arriba es del cerebro de Ronnie Caveness, un linebacker de Houston Oilers y posteriormente de  Kansas City Chiefs. En la universidad, en el año de 1964 ayudó a Arkansas Razorbacks a quedar invictos. Uno de sus compañeros de equipo era Jerry Jones, ahora el dueño de los vaqueros de Dallas. Jones ha rechazado la creencia de que hay algún vínculo entre el fútbol y C.T.E.

 La imagen de arriba es del cerebro de Ollie Matson, quien jugó 14 temporadas en la NFL – después de ganar dos medallas en la pista en los 1952 en Helsinki Games. Murió en 2011 a los 80 años después de haber estado en cama con demencia, dijo su sobrino a The Associated Press, agregando que Matson no había hablado en cuatro años.

La Dra. McKee, jefa de neuropatología en VA Boston Healthcare System y directora del Centro de CTE en la Universidad de Boston, ha acumulado el mayor Banco de cerebro con C.T.E. Pero los cerebros de algunos otros jugadores en los que se encontró la enfermedad – como Junior Seau, Mike Webster y Andre Waters – fueron examinados en otros lugares.

El conjunto de jugadores posthumously examinado por la Dra. McKee está lejos de una muestra aleatoria de N.F.L. Jubilados “Hay un tremendo sesgo de selección”, advirtió, señalando que muchas familias han donado cerebros específicamente a su estudio, porque el ex jugador mostró síntomas de C.T.E.

Pero 110 casos positivos siguen siendo evidencia científica significativa de que en la NFL,  El jugador tiene riesgo de desarrollar C.T.E., que puede ser diagnosticado sólo después de la muerte. Cerca de 1.300 ex jugadores han muerto desde que el B.U. group comenzó a examinar los cerebros. Por lo tanto, incluso si cada uno de los otros 1.200 jugadores hubiesen dado negativo – lo que incluso los más escépticos estarían de acuerdo no podría ser el caso – el mínimo C.T.E. La prevalencia sería cercana al 9 por ciento, muy superior a la de la población general.

El máximo funcionario de salud y seguridad de la Federación de Rusia ha reconocido un vínculo entre el fútbol y el C.T.E., y la liga ha comenzado a alejar a los niños del deporte en su forma regular, fomentando métodos de abordaje más seguros y promoviendo el fútbol de bandera.

Los Linemen constituyen la mayor parte de cerebros examinados por la Dra. McKee, en parte porque casi la mitad de los 22 jugadores en el campo son linemen ofensivos y defensivos. Pero esa no puede ser la razón entera.

Los hombres de línea golpean las cabezas en la mayoría de los juegos, y los que estudian el trauma cerebral dicen que la acumulación de golpes aparentemente benignos, no violentos – donde los choques solamente sacuden la cabeza – causa probablemente C.T.E.

Los datos compilados por los investigadores en Stanford demostraron que un linemen ofensivo de la universidad recibió 62 de estos golpes en un solo juego. Cada uno vino con una fuerza promedio en la cabeza del jugador, lo que equivaliera que usted recibirá si hubiera conducido su coche y golpeado en una pared de ladrillo a 48 kilómetros por hora.

Los mariscales de campo, son las estrellas y los jugadores mejor pagados de la liga, ahora reciben mayor protección contra golpes en la cabeza que otros jugadores. Pero eso apenas ha eliminado las conmociones cerebrales y otros golpes en la cabeza. Los quarterbacks todavía golpean sus cabezas contra el césped cuando son tacleados, o golpes de cabeza cuando salen a correr.

Las reglas que proporcionan más protección sólo se han establecido recientemente.

No estaban establecidas cuando Ken Stabler lideraba los Oakland Raiders de los años setenta. Antes de que Stabler muriera, a los 69 años, de cáncer de colon en julio de 2015, había solicitado que su cerebro fuera examinado para ver por qué su estado había ido decayendo progresivamente.

La Dra. McKee encontró que tenía un caso “moderadamente severo” de C.T.E. Las lesiones eran generalizadas, dijo a The Times (periódico nacional publicado diariamente en el Reino Unido).

Los cerebros de los 13 linebackers mostrados aquí no incluyen el más alto perfil de todos ellos, Junior Seau, de 43 años, cuyo cerebro fue examinado por los Institutos Nacionales de Salud, se suicidó con un disparo en el pecho en mayo de 2012. El suicidio es poco habitual entre los jugadores que sufren los efectos del CTE, pero la doctora McKee y otros investigadores advierten que la correlación entre los dos ha sido firmemente establecida.

Los linebackers, como los linemen, reciben muchos golpes a la cabeza que provocan lesiones cerebrales traumáticas repetitivas, algunos no demuestran ningunos síntomas inmediatos, pero pueden tener un impacto acumulativo con el tiempo. La Dra. McKee ha dicho que los linebackers que juegan en la liga durante 10 años podrían sostener más de 15.000 de estos golpes.

 Tyler Sash, Defensive Backs fue encontrado muerto de una sobredosis accidental de medicamentos para el dolor el 8 de septiembre de 2015. Tenía 27 años.

Sash fue miembro del equipo de los New York Giants en el Super Bowl 2011, después de jugar el mismo puesto en la universidad en Iowa. Los Gigantes lo liberaron en el año 2013 después de que soportara lo que se creía que era su quinta conmoción cerebral.

“Esas conmociones cerebrales son las que definitivamente conocemos”, dijo su hermano mayor Josh. “Si has jugado al fútbol, sabes que a menudo hay otros incidentes”.

A pesar de la temprana edad de Sash, su familia pidió que su cerebro fuera examinado por C.T.E. Porque estaba mostrando signos inusuales de confusión, pérdida de memoria y ataques de ira.

Las sospechas que tenía la familia, fueron confirmadas. La  Dra. McKee dijo en ese momento que: “A pesar de tener sólo 27 años, jugó 16 años de fútbol, y estamos encontrando una y otra vez,  que es la duración de la exposición al fútbol da un alto riesgo de C.T.E. Ciertamente, 16 años es una alta exposición”.

La madre de Sash, Barnetta Sash, dijo: “Ahora todo tiene sentido. La parte del cerebro que controla los impulsos, la toma de decisiones y el razonamiento se dañó gravemente”.

El estudio completo

Además de los 111 cerebros de los jugadores de N.F.L., los investigadores también examinaron los cerebros de la Liga Canadiense de Fútbol, jugadores semi-profesionales, jugadores universitarios y jugadores de la escuela secundaria.

De los 202 cerebros estudiados, se encontró que 87 por ciento tenían C.T.E. El estudio encontró que los jugadores de la escuela secundaria tenían casos leves, mientras que los jugadores universitarios y profesionales mostraron efectos más graves. Pero incluso aquellos con casos leves mostraron síntomas cognitivos, humorales y conductuales.

Todavía hay mucho que aprender acerca de C.T.E. ¿Quién lo recibe, ¿quién no lo hace, y por qué? ¿Se puede hacer algo para detener la degeneración una vez que comience? ¿Cuántos golpes a la cabeza, y en qué niveles, debe ocurrir para diagnosticar C.T.E.

“Ya no es discutible si hay o no un problema en el fútbol – hay un problema”, dijo el Dr. McKee.

La NFL respondió ante estos informes, señalando que son importantes para avanzar en la ciencia relacionada con traumatismo craneal y opinó que la liga continuará trabajando con una amplia gama de expertos para mejorar la salud de los atletas actuales y anteriores.