Publicado en La Voz de Houston

En Antigua, una pequeña ciudad guatemalteca rodeada de volcanes, todos saludan a la reverenda Linda McCarty como “Linda”.

Pero los saludos se convierten en abrazos cuando McCarty ingresa en Las Obras Sociales del Santo Hermano Pedro.

Este hospital que es el hogar de Faith in Practice, la organización y misión médica que ella dirige.

Muchas personas en el lobby, algunas con extremidades enyesadas o caminando con muletas, se acercaron a ella para mostrarles lo bien que estaban.

McCarty respondió en perfecto y rápido español, “¡Qué gusto verte tan bien; ¡qué milagro!”.

 Los “milagros”, como a McCarty le gusta llamarlos, son suficientes para las misiones médicas cristianas ecuménicas de fe en la práctica.

Durante más de veinte años, esta organización sin fines de lucro con sede en Houston, ha llevado a cabo programas de salud para ayudar a los necesitados en Guatemala, uno de los países más pobres del mundo.

Cómo nació el proyecto de ayuda

Cada año, Faith in Practice organiza viajes de cientos de médicos, enfermeras y proveedores de atención médica de Houston y otras partes de Estados Unidos.

Ofrecen su servicio voluntario en el país centroamericano, pagando por sus propios medios para vuelos y gastos.

Realizan misiones quirúrgicas, médicas, dentales y educativas a corto plazo durante todo el año para garantizar el cuidado continuo de la población local, dijo McCarty.

La organización se fundó después de que el doctor Todd Collier estudiara español en Guatemala en 1991 y conoció al fraile franciscano Guillermo Bonilla, quien dirigía los esfuerzos locales para proporcionar servicios médicos a los pobres.

Collier regresó a Houston y alistó a Joe y Vera Wiatt, una pareja de Houston que vendió su ferretería para dedicarse a tiempo completo a crear Faith in Practice.

Los tres organizaron la primera visita quirúrgica de nueve voluntarios a Antigua en 1993 con la ayuda de Memorial Drive Presbyterian Church y del Memorial Hermann Hospital System de Houston.

Le dieron el liderazgo de la organización a McCarty en 2007.

Los mejores profesionales

En el hospital de Antigua, Faith in Practice ocupa aproximadamente una cuarta parte del edificio, con una clínica médica totalmente equipada.

Además cuenta con salas de cirugía construidas y financiadas por la organización.

En un día reciente, tres equipos médicos de doctores de Texas realizaban simultáneamente cirugías ortopédicas.

“Este es mi equipo”, dijo con orgullo el doctor Jay Pond, uno de los líderes de la misión ortopédica de esa semana.

Este grupo incluyó siete cirujanos, así como anestesistas, enfermeras y fisioterapeutas, más de 40 especialistas en total.

Aunque en su práctica habitual en Arlington, Pond normalmente sólo realiza unas cuatro cirugías por semana, realizó 16 operaciones ortopédicas en cuatro días durante esta misión.

Ésta fue su quinta misión desde que se unió a Faith in Practice hace cuatro años.

La misión realizó 76 cirugías en el viaje reciente, que incluyen reemplazos de cadera y rodilla, reconstrucciones ortopédicas y amputaciones.

Pond dijo que hace trabajo de caridad en Texas, pero que siente que su voluntariado en Guatemala tiene un mayor impacto en las personas.

“Incluso los no asegurados y con seguro insuficiente en el hogar tienen mucho más de lo que la gente de aquí tiene”, dijo.

La mayoría de las cirugías que hacen los médicos cambian la vida de los pacientes.

En una sala de operaciones, los cirujanos reconstruyeron el pie de una mujer que ha estado caminando con dolor en un tobillo durante ocho años después de que su pie se volteó hacia un lado como resultado de una fractura.

En apoyo de los más necesitados

Las personas en Guatemala, en particular las poblaciones indígenas que representan casi la mitad de los habitantes del país, tienen poco acceso a los servicios de salud, en su caso.

El gobierno gasta solo el 2% de su producto interno bruto en programas de salud.

Comparativamente, el país africano de Kenia gasta el 4 por ciento de su PIB, de acuerdo con los últimos datos disponibles de la Organización Mundial de la Salud de 2014.

Muchos de los pacientes sometidos a cirugía son derivados al hospital por las clínicas móviles de Faith in Practice en zonas rurales e indígenas.

Ese fue el caso de Victor Hernández Sica, de un año, que nació con una malformación en su mano derecha y estaba siendo evaluado para cirugía reconstructiva.

“Estoy tan feliz de que van a arreglar la mano de mi hijo”, dijo Juana Sica en K’iche, su dialecto maya, mientras sostenía al niño en la Casa de Fe.

Esta residencia cercana al hospital, recibe a pacientes pobres como Víctor y sus familias cuando van a Antigua para recibir tratamiento.

En promedio, Faith in Practice atiende aproximadamente a 25 mil pacientes por año y realiza entre 2 mil 600 y 2 mil 800 cirugías.

“Lo que hacemos aquí hace una gran diferencia para ellos”, dijo el doctot Evan Pivalizza, anestesiólogo y profesor del sistema de UT Health en Houston.

Una bendición para los demás

Muchos de los doctores dicen que, aunque son voluntarios en sus países de origen, sus misiones son experiencias que cambian la vida, no sólo para los pacientes sino también para ellos mismos.

Los pacientes “están tan agradecidos por lo que hacemos que, a su vez, nos hace sentir que realmente estamos haciendo una diferencia.

Te das cuenta de que estás recibiendo todo lo que estás dando”, dijo Pivalizza.

Jeff Early, director del servicio de infraestructura central en Baylor College of Medicine en Houston, sirve como traductor en varias misiones cada año.

“¡Este es Evelin!”, dijo emocionado mostrando fotos en su teléfono celular de un paciente que visitó temprano esa mañana.

Viajó más de dos horas a Antigua para agradecer a algunos de los miembros del equipo que también habían estado allí en mayo, cuando le amputaron una de sus piernas para salvar su vida de un tumor canceroso que estaba en crecimiento.

El doctor Jack Dawson, el cirujano que operó a Evelin, no estaba allí esa vez, pero McCarty explicó que se conectaron por internet para intercambiar saludos.

De pacientes a voluntarios

Muchos guatemaltecos que han sido pacientes de Faith in Practice también se convierten luego en voluntarios, como Floridana Quintanilla y Noel Pérez.

Ellos estaban dialogando en el vestíbulo del hospital con respecto a cuántos cientos de pacientes cada uno había ayudado a obtener servicios médicos este año.

Son coordinadores de diferentes áreas de Guatemala y parte de una red de alrededor de 900 voluntarios locales.

McCarty dijo que muchos voluntarios ven su servicio como una vocación cristiana, pero enfatizó que la gente no tiene que practicar una religión para ser parte de las misiones.

El doctor Cary Moorhead, especialista en oídos, nariz y garganta del Memorial Hermann Hospital, dirige un equipo quirúrgico todos los años.

Descubrió que “al ayudar a los pobres de Guatemala, ellos, a su vez, los ayudan”.

Muchos de los voluntarios, agregó Moorhead, consideran que sus misiones a Guatemala se convierten en un “momento para recargar energía, restablecer prioridades y verse a uno mismo como parte de una comunidad y un proyecto más amplio”.

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