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Manuel Estrada Cabrera: 22 años de ilimitado poder presidencial

Luis Enrique Pérez
27 de agosto, 2021

El sucesor del presidente Manuel Lisandro Barillas Bercián fue José María de Jesús Reina Barrios, cuyo sucesor fue Manuel Estrada Cabrera, quien gobernó desde el año 1898 hasta el año 1920. Fueron 22 años de ilimitado poder presidencial, que también fue, de hecho, poder legislativo y poder judicial. 

El 28 de abril del año 1897, durante el gobierno de Reina Barrios, la asamblea legislativa había decretado que el primer designado a la presidencia era el Ministro de Gobernación Manuel Estrada Cabrera. El 4 de mayo de ese mismo año Reina Barrios había ratificado el decretado legislativo.

El día 8 del mes de febrero del año 1898, casi treinta minutos después del asesinato del presidente Reina Barrios, varios funcionarios públicos deliberaban en el palacio presidencial, para designar al nuevo Presidente de la República. Esos funcionarios eran el Ministro de Gobernación, el Ministro de Relaciones Exteriores y Presidente del Organismo Judicial; el Ministro de Hacienda y el Ministro de Fomento.

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En el momento en que se pretendía designar Presidente de la República a Mariano Cruz, Ministro de Gobernación, apareció el ex Ministro de Gobernación, Manuel Estrada Cabrera, y anunció que él era el primer designado a la presidencia.

El anuncio ha de haber provocado estupefacción en aquellos funcionarios que se proponían designar al nuevo presidente; y, quizá todavía estupefactos, emitieron el decreto de designación de Estrada Cabrera, quien debía ejercer provisionalmente la presidencia desde aquel día 8 de febrero. Varios militares se rebelaron contra el nuevo presidente, que fue defendido por cadetes de la Escuela Politécnica.

En el mismo mes de febrero del año 1898, Estrada Cabrera convocó a elección del Presidente de la República. La elección se celebró en agosto de aquel año. Estrada Cabrera fue declarado ganador. El 6 de mayo del año 1900 la asamblea legislativa lo declaró “benemérito de la patria”, por haber combatido exitosamente una sublevación dirigida por José León Castillo, quien había sido contendiente de Estrada Cabrera en la elección presidencial.

En octubre del año 1899 fue decretada la celebración de fiestas académicas dedicadas a la juventud, denominadas minervalias, y se construyeron templos dedicados a la deidad mitológica Minerva. Fueron construidos templos probablemente en todos los departamentos de la república. Uno de ellos fue construido en el Hipódromo del Norte, de la ciudad de Guatemala.

Desde el 9 de enero hasta el 2 de abril de año 1903 ocurrió un suceso denominado “guerra del totoposte”, similar al que ocurrió durante el gobierno de Manuel Lisandro Barillas Bercián. El suceso consistió en que Estrada Cabrera situó fuerzas militares en la frontera con El Salvador y en la frontera con México, para detener una invasión cuyo propósito era derrocarlo. Aquellas fuerzas militares consumieron una gran cantidad de maíz; pero nunca combatieron porque la invasión no se consumó.

En agosto del año 1904 Estrada Cabrera fue electo Presidente de la República, por segunda vez.  En el año 1906, guatemaltecos exiliados en El Salvador y en México, entre ellos el ex presidente Manuel Lisandro Barillas Bercián y José León  Castillo, invadieron el territorio guatemalteco para derrocarlo, con la cooperación del presidente de El Salvador, Tomás Regalado, y el de México, Porfirio Díaz. Los invasores llegaron hasta Ocós. El intento fracasó; pero el presidente Regalado insistió, y llegó hasta Atescatempa y Jerez. Murió atacado por soldados guatemaltecos, que él creyó que eran soldados salvadoreños.

El 7 de abril del año 1907 Barillas Bercián fue asesinado, en México. Lo asesinaron los guatemaltecos Florencio Reyes y Bernardo Mora. Ambos fueron capturados y confesaron que habían cometido el asesinato, el cual había sido ordenado por dos militares del gobierno de Estrada Cabrera. Reyes y Mora fueron fusilados en la ciudad capital de México. El presidente de México, Porfirio Díaz, protector de Barillas Bercián, contempló la posibilidad de invadir Guatemala.

El 29 de abril del año 1907 Estrada Cabrera sufrió un atentado con bomba, cuando se transportaba en su carruaje; pero resultó ileso. Los cuatro autores del atentado huyeron y se refugiaron en una casa. Fueron delatados y el 20 de mayo, asediados por tropas militares, se suicidaron. El Miércoles Santo del año 1908, oficiales y cadetes de la Escuela Politécnica se proponían atentar contra Estrada Cabrera cuando una procesión pasara frente a su casa. El atentado no se consumó porque los oficiales y los cadetes fueron delatados. La procesión ya no pasó frente a la casa residencia presidencial.

El 20 de abril del año 1908, durante un acto diplomático en el palacio presidencial, el cadete Víctor Manuel Vega le disparó una bala a Estrada Cabrera, quien solo sufrió una herida en un dedo. El cadete murió, víctima de las balas que le dispararon los guardias presidenciales. Estrada Cabrera ordenó fusilar a la compañía a la que pertenecía Vega, excepto a dos de ellos, que fueron recluidos en prisión. La Escuela Politécnica fue disuelta, y su edificio, demolido.

En agosto del año 1911 Estrada Cabrera fue electo Presidente de la República, por tercera vez. El militar mexicano Ricardo Carrascosa, enemigo del gobernante mexicano Victoriano Huerta, se había refugiado en Guatemala. Estrada Cabrera le propuso invadir los territorios de Soconusco, Lacantún y Chiapas, de México, y fundar, con la inclusión de Petén, el Estado denominado “República Suroriental”. Carrascosa no aceptó la propuesta. Estrada Cabrera ordenó recluirlo en prisión; pero escapó y volvió a México.

En agosto del año 1916 Estrada Cabrera fue electo Presidente de la República, por cuarta vez. El 17 de noviembre del año 1917, precisamente en el año en que comenzaba su cuarto período presidencial, en la ciudad de Guatemala ocurrieron varios sismos. Persistieron el 25 y el 29 de diciembre y continuaron el 3 y el 23 de enero del año siguiente. Los sismos destruyeron edificios y casas. El gobierno de Estrada Cabrera fue criticado por actuar negligentemente para comenzar a resolver los problemas causados por la catástrofe sísmica.

Estrada Cabrera no pudo resistir el asedio político nacional y hasta internacional que le exigía declarar la legalidad del desafiante Partido Unionista. Este partido convocó a una protesta pública contra el gobierno de Estado Cabrera, quien ordenó reprimirla. El 8 de abril del año 1920 la asamblea legislativa declaró que Estrada Cabrera no era mentalmente apto para gobernar, y lo destituyó. Empero, Estrada Cabrera opuso resistencia militar. Se declaró vencido el 14 de abril de aquel mismo año.

Post scriptum. Manuel Estrada Cabrera murió prisionero en su propia casa, el 24 de septiembre del año 1924. Tenía 66 años de edad.

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