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La denunciante de Facebook, Frances Haugen: ¿La protege la ley?

Redacción República
09 de octubre, 2021

Frances Haugen testificó ante el Congreso después de revelarse como la denunciante de Facebook

La ex empleada de Facebook Inc. que reunió los documentos que formaron la base de la serie Archivos de Facebook de The Wall Street Journal se enfrenta a un panorama legal incierto mientras habla públicamente sobre las prácticas de la empresa de redes sociales, dijeron abogados que se especializan en leyes federales de denuncia de irregularidades.

Frances Haugen, una exgerente de producto contratada para ayudar a protegerse contra la interferencia electoral en Facebook, dijo que decidió hacer públicas sus acusaciones para impulsar cambios en la empresa. Haugen testificó ante el Congreso el martes.

La Sra. Haugen le dijo al Wall Street Journal que entró al trabajo en Facebook con la esperanza de ayudarlo a solucionar sus debilidades. En última instancia, dijo que sentía que la compañía anteponía el crecimiento y la participación de los usuarios a lo que sabía a través de su propia investigación sobre la difusión de información errónea, los efectos nocivos en los adolescentes y otros problemas de sus plataformas.

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Un representante de Facebook le dijo al Senado que la compañía no tomará represalias contra la denunciante por hablar con el Congreso, pero no ha abordado cómo responderá a las discusiones de la Sra. Haugen con los reguladores federales y la prensa.

Facebook no respondió a una solicitud de comentarios. Anteriormente, un portavoz de Facebook dijo: “Todos los días, nuestros equipos deben equilibrar la protección del derecho de miles de millones de personas a expresarse abiertamente con la necesidad de mantener nuestra plataforma como un lugar seguro y positivo. Continuamos realizando mejoras significativas para abordar la propagación de información errónea y contenido dañino. Sugerir que fomentemos el mal contenido y no hagamos nada simplemente no es cierto “.

Frances Haugen, una exgerente de producto contratada para ayudar a protegerse contra la interferencia electoral en Facebook.

¿Qué tipo de protecciones legales están disponibles para los denunciantes?

La Sra. Haugen ha buscado protección de denunciante de la Comisión de Bolsa y Valores, lo que la ayudaría a protegerla de reclamos legales de Facebook por cualquier información que proporcione a los reguladores, dijeron los abogados.

“La protección de los denunciantes realmente les brinda a los empleados y exempleados una protección legal significativa para llevar información a los reguladores, a las fuerzas del orden público, al Congreso”, dijo Debra Katz, socia de Katz, Marshall & Banks LLP, con sede en Washington, D.C., que representa a los denunciantes. “Las empresas no suelen tener suerte si eso es lo que hace el denunciante con la información”.

Los abogados dijeron que no está del todo claro si las protecciones de acciones legales u otras formas de represalia por hablar con el Congreso se aplican a los exempleados. Haugen renunció a Facebook en abril.

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Y los abogados que representan a los denunciantes dijeron que podría haber una mayor exposición legal para aquellos que hacen públicas sus inquietudes, en lugar de permanecer en el anonimato fuera de sus contactos con los reguladores.

Gregory Keating, un abogado defensor de denunciantes para empleadores en el bufete de abogados Epstein Becker & Green PC, dijo que los denunciantes pueden enfrentar más riesgo y exposición a acciones legales cuando divulgan información a la prensa.

Jane Norberg, exdirectora del programa de denunciantes de la SEC y ahora socia de Arnold & Porter Kaye Scholer LLP que asesora a las empresas sobre las acusaciones de denunciantes, dijo que una empresa también podría argumentar que un denunciante divulgó más documentos a la SEC de los necesarios.

La SEC se negó a comentar.

¿Cuáles son los posibles reclamos legales de Facebook?

Las empresas a veces buscan emprender acciones legales contra los denunciantes alegando que han violado acuerdos de no divulgación. En virtud de dichos acuerdos, los empleados suelen acordar que devolverán o destruirán los documentos de la empresa en un período breve después de dejar la empresa y no compartirán información comercial confidencial con personas ajenas a la empresa, dijo Erika Kelton, socia de Phillips, con sede en Washington, DC. & Cohen, que representa a los denunciantes.

Los abogados dijeron que las empresas pueden demandar a los exempleados que violen los acuerdos de confidencialidad por incumplimiento de contrato y tratar de obligarlos a devolver el dinero de la indemnización, perder las opciones sobre acciones que recibieron o pagar otros daños.

El acuerdo de confidencialidad de Haugen con Facebook prohíbe el intercambio de información de propiedad, pero permite la divulgación a los reguladores, como la SEC, el Congreso y las fuerzas del orden, dijo su abogado, John Tye, fundador del grupo sin fines de lucro Whistleblower Aid.

Tye dijo que él y su cliente están preocupados de que Facebook presente demandas legales en su contra. Dijo que cualquier reclamo de este tipo sería frívolo y se consideraría una represalia bajo varias leyes federales y estatales.

“Esperamos que Facebook no haga cosas como esta”, dijo.

¿Hay alguna recompensa por presentar denuncias de denunciantes?

Los denunciantes que presenten quejas que la SEC persigue con éxito tienen derecho desde el 10% al 30% del monto total de las multas cobradas contra la empresa si superan el millón de dólares.

Para ser elegible para una recompensa, un denunciante tendría que demostrar que la información es original y que la supuesta tergiversación habría sido material para un inversionista razonable, dijo Jason Zuckerman, abogado que representa a denunciantes en Zuckerman Law en Washington, D.C.

Sin embargo, los abogados de los denunciantes dijeron que existen riesgos para los denunciantes, especialmente para los clientes cuyas identidades se hacen públicas. “La mayoría de los clientes quieren ser anónimos; están preocupados por sus carreras y perspectivas financieras”, dijo Rebecca Katz, abogada que dirige la práctica de denuncia de irregularidades de Motley Rice LLC.

El Sr. Tye dijo que una posible recompensa de la SEC no motivó a la Sra. Haugen a reportar la compañía al regulador de valores. Dijo que Haugen ve la queja de la SEC como una forma de impulsar el cambio en Facebook y en la industria.

¿Qué posibilidades hay de que Facebook tome medidas contra Haugen?

La jefa global de seguridad de Facebook, Antigone Davis, dijo a los senadores la semana pasada que su empresa no tomaría represalias contra la persona que proporcionó a los senadores una investigación interna de la empresa, pero no llegó a comprometerse con una inmunidad más amplia.

La empresa podría sentirse presionada a tomar medidas para disuadir a los futuros empleados de ventilar públicamente los asuntos internos de la empresa. Muchos empleados no comparten información públicamente y podrían sentirse traicionados por las acciones de un denunciante.

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Pero Facebook también debe navegar por las relaciones públicas de perseguir a un denunciante de alto perfil, según los abogados que representan a empleados y empresas en asuntos de denuncia de irregularidades.

Los abogados de los denunciantes dijeron que la mejor protección de la Sra. Haugen es que es poco probable que Facebook quiera entablar una pelea de alto perfil con ella. Los miembros del Congreso y otros la han elogiado por sacar a la luz información pública vital.

“Ellos ya tienen su propia serie de problemas y lo último que necesitan es que los vean como la gran mala compañía, el gigante que persigue a esta valiente persona”, dijo Neil Getnick, socio gerente de Getnick & Getnick LLP, con sede en Nueva York, que representa a los denunciantes. “Deben darse cuenta de que esa no es una buena historia para ellos”.

Escriba a Laura Kusisto a Laura.Kusisto@wsj.com y a Mengqi Sun a mengqi.sun@wsj.com

Correcciones y amplificaciones

Facebook tiene su sede en Menlo Park, California. Un pie de foto en una versión anterior de este artículo decía incorrectamente que la ubicación era Mountain View, California.

Este artículo ha sido traducido del inglés por Noris Argotte Soto para República.

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