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¿Por qué la Iglesia Católica está perdiendo a América Latina?

Los pentecostales conservadores hacen grandes avances a pesar del primer Papa de la región; Brasil está a punto de convertirse en una minoría católica tan pronto como este año

18 de enero, 2022

Tatiana Aparecida de Jesus solía caminar por las calles de la ciudad como trabajadora sexual, drogada con crack. El año pasado, la madre de cinco hijos se unió a una pequeña congregación pentecostal en el centro de Río de Janeiro llamada Santificación en el Señor y dejó atrás su antigua vida.

“El pastor me abrazó sin preguntarme nada”, dijo de Jesus, de 41 años, quien se crió como católica y es una de más de un millón de brasileños que se han unido a una iglesia evangélica o pentecostal desde el comienzo de la pandemia, según los investigadores. “Cuando eres pobre, hace una gran diferencia cuando alguien simplemente te dice ‘buenos días’, ‘buenas tardes’ o te da la mano”, dijo.

Durante siglos, ser latinoamericano era ser católico; la religión prácticamente no enfrentó competencia. Hoy, el catolicismo ha perdido adeptos frente a otras religiones en la región, especialmente al pentecostalismo, y más recientemente a las filas de los que no asisten a la iglesia. El cambio ha continuado bajo el primer Papa latinoamericano.

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Siete países de la región —Uruguay, República Dominicana y cinco de América Central— tenían una mayoría de no católicos en 2018, según una encuesta de Latinobarómetro, una encuestadora con sede en Chile. En un hito simbólico, se espera que Brasil, que tiene la mayor cantidad de católicos de todos los países del mundo, se convierta en una minoría católica tan pronto como este año, según estimaciones de académicos que rastrean la afiliación religiosa.

En el estado de Río, ya sucedió. Los católicos constituyen el 46% de la población, según el último censo nacional de 2010, y un poco más de un tercio de algunas favelas o barrios marginales afectados por la pobreza.

“El Vaticano está perdiendo al país católico más grande del mundo, es una pérdida enorme, irreversible”, dijo José Eustáquio Diniz Alves, un destacado demógrafo brasileño y exprofesor de la agencia nacional de estadísticas. Al ritmo actual, estima que los católicos representarán menos del 50% de todos los brasileños a principios de julio.

Las razones de este cambio son complejas, incluidos los cambios políticos que redujeron las ventajas de la Iglesia Católica sobre otras religiones, así como la creciente secularización en gran parte del mundo. Durante la pandemia, las iglesias evangélicas han sido especialmente efectivas en el uso de las redes sociales para mantener a la gente involucrada, dijo Diniz Alves.

Los críticos dentro y fuera de la Iglesia Católica también señalan su incapacidad para satisfacer las demandas religiosas y sociales de muchas personas, especialmente entre los pobres. Los latinoamericanos a menudo describen a la Iglesia Católica como desconectada de las luchas diarias de su congregación.

El surgimiento de la teología de la liberación en las décadas de 1960 y 1970, una época en la que la Iglesia católica en América Latina enfatizaba cada vez más su misión como una de justicia social, en algunos casos basándose en ideas marxistas, no logró contrarrestar el atractivo de las religiones protestantes. O, en palabras de una broma ahora legendaria, atribuida diversamente a fuentes católicas y protestantes: “La Iglesia Católica optó por los pobres y los pobres optaron por los pentecostales”.

La disminución de la influencia del catolicismo en América Latina tiene consecuencias sociales y políticas de largo alcance. En países como Brasil, las conversiones al cristianismo pentecostal han impulsado las opiniones socialmente conservadoras desde las favelas hasta los pasillos del Congreso, lo que ayudó a impulsar al presidente derechista Jair Bolsonaro al poder en 2018.

Si bien el presidente Bolsonaro todavía se identifica como católico, un pastor pentecostal lo bautizó en el río Jordán en 2016 en el período previo a su campaña presidencial. Los pentecostales y evangélicos están representados de manera prominente en su gabinete y constituyen un tercio del congreso de Brasil. Su esposa asiste a una iglesia evangélica.

El pentecostalismo es una tradición originaria de los EE. UU. que enfatiza el contacto directo con el Espíritu Santo a través de formas de adoración muy físicas, como hablar en lenguas y sanar por la fe. Es parte del movimiento protestante evangélico más grande, que enfatiza la autoridad bíblica, la experiencia de "nacer de nuevo" y la misión de ganar adeptos. Las principales iglesias protestantes, como la anglicana y la luterana, han hecho relativamente pocos avances en América Latina.

En naciones con un número creciente de personas sin afiliación religiosa, las prácticas sociales más liberales están creciendo. Argentina, el país natal del Papa, legalizó el aborto el año pasado y el Congreso de Chile está dando los primeros pasos en un proyecto de ley para despenalizar el procedimiento. Incluso en México, que todavía tiene una gran mayoría católica, el control de la iglesia sobre la sociedad se está debilitando, como se vio en la votación de septiembre de la Corte Suprema para despenalizar el aborto.

América Latina y el Caribe alberga al 41% de los católicos del mundo, según el Vaticano. Las estimaciones de cuántos latinoamericanos siguen siendo católicos varían, pero todas las partes están de acuerdo en que los porcentajes están cayendo. Según una encuesta del Pew Research Center, el 69% de los latinoamericanos eran católicos en 2014, aunque el 84% se había criado en la iglesia. El diecinueve por ciento de los latinoamericanos se identificaron como protestantes. De ellos, el 65% se identificaron con el pentecostalismo.

Bajo el Papa Francisco, quien se reunió con líderes pentecostales y evangélicos cuando era arzobispo de Buenos Aires, el Vaticano ha buscado coexistir pacíficamente con los de otras creencias en lugar de luchar contra la creciente ola de religiones rivales.

El Papa Francisco a menudo ha criticado los esfuerzos misioneros destinados a ganar adeptos. En un sínodo del Vaticano de 2019 sobre la región amazónica de América Latina, apenas se habló de la pérdida de seguidores de la iglesia, a pesar de que un informe reciente de una agencia de la Iglesia mostró que el 46% de los 34 millones de habitantes de la región amazónica no eran católicos. La reunión dedicó más atención a los desafíos ambientales de la región, una causa característica del pontificado actual.

La transformación religiosa de América Latina comenzó con la independencia de España y Portugal en el siglo XIX, después de lo cual el catolicismo, que había llegado con la colonización a partir del siglo XVI, dejó de ser la religión del Estado. La iglesia retuvo una posición legal privilegiada en muchos países y no fue sino hasta mediados del siglo XX que comenzaron a crecer religiones en competencia.

La más exitosa, con mucho, de estas nuevas religiones fue el pentecostalismo. Entre 1970 y 2020, el número de pentecostales en Brasil creció de 6,8 millones a 46,7 millones, según World Christian Database. En Guatemala, crecieron más de 10 veces, a 2,9 millones de menos de 196.000.

La estructura organizativa flexible del pentecostalismo le ha ayudado a incursionar en los barrios más pobres de América Latina, donde las iglesias ofrecen ayuda tanto material como espiritual. Las iglesias dirigidas por laicos con rebaños tan pequeños como unas pocas docenas de familias organizan donaciones de arroz y frijoles para familias hambrientas, financian clubes de fútbol para jóvenes para alejarlos de las bandas de narcotraficantes y organizan atención médica privada como alternativa a los hospitales públicos en quiebra de Brasil.

Según la encuesta Pew de 2014, la razón más popular dada por excatólicos en América Latina para adoptar alguna forma de protestantismo fue tener una conexión más personal con Dios, citada por el 81% de los encuestados. Casi seis de cada 10 dijeron que abandonaron el catolicismo porque encontraron “una iglesia que ayuda más a los miembros”.

Para Jaime Martins, un abogado de 45 años de Río de Janeiro, el punto de inflexión se produjo en 2016, cuando la crisis económica de Brasil lo dejó sin dinero y lo sumió en una espiral descendente de depresión y adicción. Su esposa lo dejó, se metió en problemas con la policía y se dedicó a deambular de noche por las carreteras de la ciudad. “Quería que me atropellaran”.

Una iglesia pentecostal en Río financió su programa de rehabilitación de drogas y otra le dio alojamiento y trabajo como asistente en la iglesia, dijo Martins. A diferencia de las iglesias católicas más grandes del área, la estructura informal de las iglesias pentecostales y evangélicas permite un mayor contacto entre los líderes de la iglesia y los fieles como Martins.

“Los sacerdotes católicos ni siquiera tomaban un café con nosotros”, recordó.

Los miembros del clero dicen que deben ser más accesibles para los fieles comunes, al igual que el Papa Francisco, quien se centró en los barrios pobres cuando era arzobispo de Buenos Aires. Hoy en día, se pueden encontrar sacerdotes y monjas trabajando en barrios y áreas rurales de toda la región.

“Deberíamos ser mucho más accesibles, deberíamos estar mucho más con la gente”, dijo el reverendo Gustavo Morello, miembro de la orden jesuita del Papa de Argentina y profesor de sociología en el Boston College y que ha estudiado el pluralismo religioso en América Latina. 

Los evangélicos tienden a estar más comprometidos: el 60 % de los entrevistados en un estudio de 2007, en Brasil, dijeron que van a la iglesia más de una vez a la semana, en comparación con solo el 16 % entre los católicos.

Los diezmos y las ganancias de un imperio comercial dirigido por las iglesias evangélicas de Brasil, que incluye cadenas de televisión y compañías de cruceros, le han dado al movimiento un poder financiero que le permite expandirse a los suburbios azotados por la pobreza y financiar campañas políticas.

En el centro de São Paulo, la megalópolis más grande de América del Sur, una réplica del Templo de Salomón valorada en 300 millones de dólares se erige como testimonio del ascenso meteórico de la evangelización.

Construido en 2014 por una de las iglesias neopentecostales más grandes y ricas de Brasil, la Iglesia Universal del Reino de Dios, el templo puede albergar hasta 10.000 fieles.

En medio de la pompa, los constructores importaron suficiente mármol de Israel para cubrir 10 canchas de fútbol para sus paredes y pisos, sus pastores ofrecen consejos prácticos desde un altar chapado en oro. En sesiones grupales de terapia de pareja todos los jueves, los pastores imparten consejos sobre temas como cómo alentar al esposo a lavar la ropa y perdonar a la esposa después de una aventura. Los pastores pentecostales suelen estar casados, lo que, según dicen, les da una ventaja en estos temas sobre los sacerdotes católicos célibes.

Muchos pentecostales predican la "teología de la prosperidad", más conocida en los EE. UU. como el Evangelio de la prosperidad, que sostiene que la gracia de Dios se refleja en la riqueza material. En el Templo de Salomón en São Paulo, hombres trajeados se alinean regularmente en el altar con sacos de terciopelo rojo y máquinas de tarjetas de crédito para recibir ofrendas mientras el pastor promete a sus seguidores que ellos también se enriquecerán si donan generosamente.

“Son lugares donde no eres una mala persona por soñar en grande, por querer ganar más”, dijo Josué Valandro Jr., pastor de Attitude Church, con sede en Río de Janeiro, una congregación bautista evangélica cuyos miembros incluyen a la primera dama, Michelle Bolsonaro.

Algunos científicos sociales creen que el crecimiento del pentecostalismo en América Latina tocará techo en los próximos años, pero hay consenso en que el mercado religioso seguirá siendo pluralista y competitivo. Algunos movimientos católicos en América Latina han buscado recuperar ovejas perdidas, ya sea emulando características importantes del pentecostalismo, como el culto extático, o reviviendo una forma más tradicional de catolicismo, incluida la misa en latín.

El reverendo Martín Lasarte, un sacerdote uruguayo designado por el Papa Francisco para el sínodo del Vaticano de 2019 sobre la región amazónica de América Latina, cree que el movimiento de la teología de la liberación a menudo ha colocado los problemas políticos y sociales por encima de la experiencia religiosa. En tales casos, “falta el sentido existencial de la alegría de vivir el Evangelio, ese encuentro personal que tantas iglesias pentecostales dan a la persona”, dijo.

Desde la década de 1970, el catolicismo carismático ha sido una forma de mantener dentro de las filas a muchos católicos atraídos por el pentecostalismo, con la curación por fe y el hablar en lenguas, combinado con características distintivamente católicas, incluida la devoción a la Virgen María. En 2020, el 22,8% de los católicos en América Latina eran carismáticos, según la base de datos cristiana mundial, mantenida por el Seminario Teológico Gordon-Conwell en Massachusetts.

Un movimiento más reciente está en el catolicismo conservador militante que enfatiza la apologética o la defensa de la doctrina católica. Un líder importante es el reverendo brasileño Paulo Ricardo, un sacerdote con 1,5 millones de seguidores en Facebook que condenó la teología de la liberación como herejía y apoyó con entusiasmo elementos de la agenda de Bolsonaro, como leyes relajadas sobre la posesión de armas.

El Papa Francisco, si bien adopta un tipo diferente de política, no ha descuidado a América Latina en su ministerio: realizó el primer viaje internacional de su reinado a Brasil, en julio de 2013, y desde entonces ha viajado a otros nueve países de la región. Pero claramente no está liderando una cruzada para recuperar la región para el catolicismo.

“La iglesia ciertamente no puede esperar hacer retroceder la historia, y mucho menos imponer algún tipo de hegemonía centralizada”, dijo Pedro Morandé Court, un sociólogo chileno que forma parte de la Pontificia Academia de Ciencias Sociales del Vaticano, un organismo internacional de académicos que asesora al Papa.

Escriba a Francis X. Rocca a francis.rocca@wsj.com, Luciana Magalhaes a Luciana.Magalhaes@wsj.com y Samantha Pearson a samantha.pearson@wsj.com

Este artículo ha sido traducido por Noris Argotte Soto para República

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